Dramático aumento de las inundaciones extremas en el río Amazonas – el río más grande del planeta

Un reciente estudio publicado en la revista Science – Advances, basado en más de un siglo de registros de niveles del agua en el río Amazonas en el puerto de Manaos (Brasil), muestra que las inundaciones y sequías extremas en el río Amazonas se han vuelto más frecuentes durante las últimas dos a tres décadas. En particular, el estudio documenta un dramático aumento en la frecuencia y severidad de inundaciones extremas y se determinan además las principales causas de este cambio en el régimen hidrológico del río más caudaloso del mundo.

El equipo de investigadores integrado por científicos de Inglaterra, Francia, Chile, Brasil y Perú analizó este registro y encontró que durante la primera parte del siglo XX las inundaciones severas, con niveles del río sobre 29 m, que llevan a declarar estado de emergencia en Manaos, ocurrían en promedio cada 20 años. En la actualidad estas inundaciones ocurren cada 4 años y se han vuelto además mucho más severas.

El primer autor del estudio, el Dr Jonathan Barichivich de la Universidad Austral de Chile y previamente investigador en la Universidad de Leeds en Inglaterra y en el Laboratoire des Sciences du Climat et de l‘Environnement en Francia, señaló: “El aumento de la sequía en la Amazonía ha recibido significativa atención en los medios y en la comunidad científica. No obstante, lo que más destaca en nuestro análisis basado en más de cien años de datos es el aumento en la frecuencia y severidad de las inundaciones en el curso principal del Amazonas en Brasil. Salvo unas pocas excepciones, desde el año 2009 se ha reportado una inundación severa afectando Manaos cada año.”

De acuerdo a esta investigación, el aumento de las inundaciones es causada por la intensificación de la circulación de Walker, un sistema de celdas de circulación atmosférica de este a oeste que influencia el clima y los patrones de precipitación a través de los trópicos. Estos cambios guardan relación con un fuerte calentamiento del Océano Atlántico tropical y el simultáneo enfriamiento del Océano Pacífico tropical en décadas recientes, lo cual produce cambios en la circulación atmosférica y favorece la actividad convectiva en el norte de la cuenca amazónica, donde se observa un incremento de las precipitaciones en las últimas décadas.

El Dr. Jhan Carlo Espinoza, investigador principal del Instituto Geofísico del Perú - IGP, organismo público adscrito al Ministerio del Ambiente de Perú, y coautor del estudio, destacó: “Este estudio pone en evidencia los fuertes contrastes que vienen ocurriendo en el clima de la cuenca amazónica, mientras que un alargamiento del periodo seco ha sido reportado en el centro y sur de la cuenca amazónica, la intensidad de lluvias se ha incrementado durante el periodo húmedo, principalmente en el norte de la cuenca (incluyendo el norte de la Amazonía peruana), lo cual ha producido cambios significativos en el sistema hidrológico de la cuenca más grande del planeta. Este estudio muestra además la importancia de contar con sistemas de observación de largo plazo. Gracias a estos registros, la comunidad científica puede evaluar cómo ha variado el clima a escala centenaria y qué impactos ha tenido en la hidrología amazónica.”

Estos recientes cambios en los océanos tropicales y en el ciclo hidrológico de la Amazonía han tenido profundas consecuencias para la población y sus modos de vida en Brasil, Perú y otras naciones amazónicas. El Dr Jochen Schöngart, coautor e investigador del Instituto Nacional para la Investigación en la Amazonía (INPA, Manaos) explica que “las consecuencias para la población son desastrosas porque se contaminan las fuentes de agua potable, se diseminan enfermedades y se destruyen la infraestructura local. Las actividades económicas en las planicies rivereñas tales como agricultura y ganadería también son afectadas fuertemente.”

Los hallazgos de esta investigación sugieren además que este tipo de eventos podrían seguir ocurriendo con mayor frecuencia durante la próxima década. En efecto, durante el 2017, año que no fue incluido en el período de análisis, se reportó otra vez niveles del río sobre los 29 m en Manaos.

 

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El artículo Recent intensification of Amazon flooding extremes driven by strengthened Walker circulation ha sido publicado en Science Advances el 19 Septiembre de 2018 (DOI: 10.1126/sciadv.aat8785)

Lista de autores: J. Barichivich, E. Gloor, P. Peylin, R. J. W. Brienen, J. Schöngart, J. C. Espinoza, K. C. Pattnayak, Recent intensification of Amazon flooding extremes driven by strengthened Walker circulation. Sci. Adv. 4, eaat8785 (2018).

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